De grandes desastres naturales a planetas potencialmente habitables: así fuel el 2017 en la ciencia.

En medio de grandes tragedias, la ciencia siempre estuvo de nuestro lado para intentar poner en contexto las consecuencias de los fenómenos naturales que nos afectaron en este 2017.

Este año también vimos el resurgimiento de la carrera espacial, las locuras de Donald Trump y su efecto en las políticas ambientales a nivel mundial, así como grandes descubrimientos más allá de nuestro planeta.

A lo largo de los últimos 12 meses registramos cada uno de esos momentos, y ahora presentamos un recuento de los que consideramos los eventos científicos más relevantes que marcaron el 2017.

10. Trump contra la ecología

En su primer año como presidente de Estados Unidos, Donald Trump ha logrado convertirse en uno de los peores enemigos del medio ambiente. Durante el primer trimestre del año Trump derogó el Plan de Energía Limpia, una orden ejecutiva de la administración Obama que ponía límites a las emisiones de dióxido de carbono en las centrales eléctricas que funcionan por energía fósil. Posteriormente, a mediados del 2017, Trump aprobó un decreto que establece la salida de Estados Unidos del Acuerdo de París, el cual tiene como objetivo reducir las emisiones de gases de efecto invernadero para mitigar el calentamiento global.

9. El gran eclipse solar

A diferencia de 1991, esta vez no se pudo ver el eclipse solar en toda su gloria desde México. Sin embargo, al cubrir gran parte de Estados Unidos, el evento permitió que algunos de los principales departamentos de astrofísica y astronomía del mundo realizaran importantes experimentos. Gracias a esto, se pudieron recolectar datos antes, durante y después del eclipse. Y por si fuera poco, el fenómeno también nos regaló grandes imágenes.

8. El rescate de la vaquita marina

Este año el gobierno de México finalmente inició una estrategia para intentar salvar a la vaquita marina, una especie endémica de aguas mexicanas que está al borde de la extinción. Actualmente podrían quedar menos de 27 vaquitas en estado natural y, a pesar de que no se ha logrado evitar su extinción, el proyecto del gobierno mexicano ha logrado detener la pesca ilegal en el Alto Golfo de California, crear un santuario para esta especie, y tomar muestras de sangre y tejido. Con esto último se busca obtener la secuenciación genética del animal para, eventualmente, poder clonarlo y evitar su desaparición.

7. El eslabón perdido

Un exhaustivo análisis de restos fósiles de cinco esqueletos descubiertos en el 2004 en el yacimiento de Jebel Irhoud, una antiquísima cueva al oeste de Marrakech, Marruecos, reveló que pertenecieron a un grupo de Homo sapiens que vivieron hace  unos 300 mil y 350 mil años. Es decir, los fósiles son 100 mil años más viejos que los restos más antiguos de Homo sapiens que se conocían hasta ahora. El descubrimiento es considerado la prueba de la fase evolutiva más temprana de los Homo sapiens, y nos están permitiendo reescribir nuestra historia como especie.

6. Nuevo anticuerpo contra el VIH

Un grupo de científicos del Instituto Nacional de Salud de Estados Unidos y la farmacéutica Sanofi, crearon un anticuerpo tri-específico capaz de atacar el 99% de las cepas de VIH. El anticuerpo tomó como base los sistema inmunológico de una pequeña minoría de pacientes portadores de VIH que habían logrado desarrollar anticuerpos neutralizantes, los cuales han logrado “matar” numerosas cepas del virus. El anticuerpo de Sanofi no sólo destruye el virus casi en su totalidad, sino que previene la infección en sujetos sanos, como lo hace una vacuna. Por el momento sólo se ha probado en monos, pero pronto entrará en una segunda fase de pruebas.

5. Agujeros negros “gemelos”

Después de 12 años de investigación, un equipo científico comprobó la existencia de un sistema binario de hoyos negros “gemelos”, a una distancia de 750 millones de años luz de la Tierra. Esta es la primera ocasión en la historia que se confirma la existencia de dos agujeros negros supermasivos con una influencia orbital entre sí; un hallazgo que podría ayudarnos a entender mejor la naturaleza de los agujeros negros y el futuro de nuestra propia galaxia.

4. La nueva carrera espacial

A pesar de que Trump recortó el presupuesto de la NASA, la agencia espacial anunció que reactivará su programa para lanzar una nueva misión tripulada a la Luna y establecer una base para llegar a otros planetas. Pero la NASA no es la única con un plan de este tipo, Roscosmos, la Agencia Espacial Rusa, anunció un plan similar y ya está comenzando los procesos de reclutamiento de sus nuevos cosmonautas. Pero, a diferencia de la carrera espacial que se vivió en la Guerra Fría, esta vez también la iniciativa privada (SpaceXBoeing, etc.) tiene la mirada puesta en la Luna y Marte.

3. Cohetes reutilizables

Desde hace algún tiempo sabemos que Elon Musk busca la forma de hacer más baratos los viajes al espacio. Y este año finalmente ha empezado a lograrlo. SpaceX ya comenzó a reutilizar sus primeros cohetes Falcon 9 en nuevas misiones, incluyendo una auspiciada por la NASA. De esta forma se podrían ahorrar millones de dólares en la industria aeroespacial, al tiempo que podrían realizarse más viajes en un rango menor de tiempo.

2. Nuevos exoplanetas habitables

A principios de año la NASA anunció el descubrimiento del primer sistema solar de siete planetas  similares a la Tierra. Los planetas giran alrededor de la estrella TRAPPIST-1, que se encuentra a 40 años luz de la Tierra, lo que los científicos describen como “relativamente cerca” de nosotros. El descubrimiento se vuelva aún más relevante si consideramos que tres de estos planetas están situados en “zona habitable”, y uno de los cuales podría contener agua en estado líquido y condiciones para albergar vida.

1. Los sismos de México

Septiembre fue un mes muy duro para México, debido a que vivimos dos fuertes terremotos que afectaron gravemente a varios estados del país. Los sismos de 7.1 y 8.2 grados acabaron con las vidas de cientos de personas, pero despertaron la solidaridad de millones más. Más allá de los hechos negativos y positivos que se observaron durante los días posteriores a los siniestros, también vimos una importante actividad científica que podría ayudar a mejorar la prevención de este tipo de fenómenos y así salvar vidas.

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