Todos, incluso los Apple fans, hemos tenido que usar una PC alguna vez en la vida.

Hace 35 años IBM lanzó su primera Personal Computer, popularmente conocida como PC, buscando competir con la exitosa Apple II, que tenía casi cuatro años en las tiendas y estaba dominando sin competencia el naciente mercado de la computación para el hogar y las oficinas.

A pesar de ser la compañía de computación más importante, IBM no se convenció de entrar al mercado de las computadoras personales hasta finales de 1979, viendo la buena acogida que estaba teniendo el equipo de Apple.

IBM se dio cuenta de que las computadoras personales tenían un gran potencial, por eso encomendó la tarea de fabricar la PC a Don Estridge y William C. Lowe, dos de sus más importantes ingenieros de su división IBM Entry Systems. En poco más de un año Estridge y Lowe (y un equipo de 10 personas más) ya tenían terminado el modelo 5150.

El ahora mítico modelo 5150 salió a la venta en 1,600 dólares e incluía un monitor monocromático de tonos verdosos, un teclado, una unidad central, impresora y una unidad de disquete externa. Tenía 16 KB de memoria RAM, ampliable mediante chips externos, y trabajaba con un procesador con una velocidad de 4.77 MHz. No incluía disco duro, pero se le podía acoplar un componente externo de hasta 10 MB.

Pero para poder ponerlo rápidamente a la venta IBM tuvo que firmar dos grandes acuerdos: el primero con Intel, que le proporcionó su procesador 8088, y otro con la joven compañía Microsoft, que le licenció su sistema operativo. Ninguno de los dos acuerdos era de exclusividad, lo cual fue un grave error.

Así, con el equipo terminado, se lanzó con bombo y platillo el 12 de agosto de 1981 en un gran evento en el hotel Waldorf Astoria de Nueva York, algo nunca antes visto para el lanzamiento de una computadora. Un par de semanas después, Apple publicó un enorme anuncio de toda una plana en el influyente periódico The Wall Street Journal donde, con una mezcla de cortesía y arrogancia, felicitaba a IBM por sumarse al mercado de la computación personal: “Bienvenido, IBM, en serio. Bienvenido al mercado más excitante e importante desde que se inició la revolución de los computadores hace 35 años”, decía el inicio del mensaje.

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Anuncio de Apple publicado en The Wall Street Journal luego del lanzamiento de la IBM PC en 1981.

En IBM iniciaron una agresiva campaña, sobre todo enfocándose a dar a conocer su producto entre las pequeñas y medianas empresas, y vendiendo las PCs a un precio por abajo de las computadoras de Apple. Inicialmente IBM se había puesto una meta de vender 241,000 computadoras personales en los siguientes cinco años, pero el éxito de su producto fue inaudito, logrando vender esa cifra en casi un mes, superando por mucho todas las expectativas de venta que tenían.

A pesar de que IBM democratizó el uso de las PCs, y prácticamente todas las computadoras actuales (con excepción de las Macs) son descendientes directos de la PC 5150, quien realmente se benefició con la bonanza en la computación fue Microsoft. El software de la compañía de Bill Gates impulsó la venta de los clones de la PC, que se apropiaron del grueso del mercado durante la segunda mitad de los ochenta gracias a precios aun más bajos.

Bill Gates posa al lado de una PC 5050 de IBM
Bill Gates posa al lado de una PC 5150 de IBM.

IBM estableció un estándar de fabricación para las otras compañías, pero tuvo que vender toda su división de computadoras personales en el 2004 a la compañía china Lenovo, y actualmente esta centrado, como antes del lanzamiento de la PC, en las grandes empresas.

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