Rinocerontes negros en Tanzania (foto: Wikimedia Commons)

Las especies de vertebrados han desaparecido a un ritmo 100 más rápido de lo normal.

El dodo y el tigre de Tasmania son sólo dos de los ejemplos más conocidos de las especies extintas en los últimos 500 años, sin embargo, la lista de animales que han desaparecido en siglos recientes es mucho más larga de lo que podríamos imaginar. Según un estudio publicado en la revista Science Advances, el problema es tan grave que estaríamos cerca de enfrentar la sexta “extinción masiva” en el planeta.

La investigación fue publicada por un grupo de científicos de la Universidad Nacional Autónoma de México (UNAM), la Universidad de California en Berkeley y la Universidad de Florida, quienes encontraron que desde el año 1500 han desaparecido de su ambiente natural 617 especies de vertebrados. En total se tiene confirmada la extinción de 338 especies, mientras que las otras 279 ya sólo se pueden encontrar en zoológicos, o no se tiene registro de avistamientos recientes en su hábitat.

Según los investigadores, el ritmo de desaparición actual es 100 veces más rápido de lo normal entre periodos de extinciones masivas, como la que sucedió hace 65 millones de años con los dinosaurios, cuando desapareció el 75% de las especies. Lo más alarmante de todo es que a diferencia de las extinciones anteriores, esta vez la dramática disminución de los vertebrados no es causada por fenómenos naturales, sino por cambios provocados por los humanos: explotación forestal, destrucción de hábitats naturales, introducción de especies invasoras, toxinas que alteran y envenenan ecosistemas, emisiones de carbono que impulsan el cambio climático, entre otros factores.

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Número de especies de vertebrados extintas en los últimos 500 años

A pesar del oscuro panorama que se vislumbra a futuro con una nueva extinción masiva, los científicos afirman que todavía es posible frenar el daño a los ecosistemas naturales de los animales en peligro de extinción, aunque no queda mucho tiempo. Gerardo Ceballos, investigador del Instituto de Ecología de la UNAM y principal autor del estudio, señala cuáles son los retos que enfrenta actualmente la humanidad para poder reducir el impacto en la Tierra:

“Todo se deriva del tamaño de la empresa humana: el tamaño de la población que sigue creciendo, la desigualdad social, la ineficiencia tecnológica. Esas son los factores fundamentales de este enorme problema que amenaza a la humanidad.

Para entender el impacto negativo que ha tenido en el planeta el desarrollo humano en el los últimos siglos, basta con decir que si se hubiese manteniendo el ritmo natural, desde el año 1900 se habrían extinguido 9 especies de vertebrados. En contraste, en poco más de 100 años han desaparecido 477 especies, una cifra que antes con una tasa normal hubiera tomado unos 10,000 años alcanzar.

Pero el impacto ambiental no sólo afecta a los animales, pues Ceballos advierte de seguir así, dentro de tres generaciones los habitantes verán una diminución radical de la biodiversidad que actualmente tenemos en el planeta. Algo que, a la larga, pondrá en peligro a nuestra propia especie.

“Si se permite que esto [la extinción de especies] continúe, a la naturaleza le tomaría muchos millones de años en recuperarse, y nuestras propia especie probablemente desaparecería muy pronto”, señala Ceballos.

vía El País

fuente Science Advances

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