Un estudio de la NASA está estudiando cómo se formó la vida en los océanos de la Tierra hace 4 mil millones de años.

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(NASA)

Un experimento de la NASA ha recreado las condiciones que pueden haber llevado a la formación de vida en las profundidades del océano hace 4 mil millones de años.

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La astrobióloga Laurie Barge y su equipo en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, están descubriendo formas de reconocer la vida en otros planetas al determinar los orígenes de la vida aquí en la Tierra.

Su investigación se centra en cómo se forman los elementos básicos de la vida en los respiraderos hidrotermales en el fondo del océano. Para recrear las condiciones de dichos respiraderos en el laboratorio, el equipo construyó mini lechos marinos llenando vasos de precipitación con una mezcla que se parece al océano primordial de la Tierra.

Estos suelos oceánicos unidos a un laboratorio actúan como un caldo de cultivo para los aminoácidos, compuestos orgánicos que son esenciales para la vida tal como la conocemos. Los aminoácidos se construyen unos sobre otros para formar proteínas que son la esencia de todos los seres vivos.

“Comprender qué tan lejos se puede llegar con solo los compuestos orgánicos y minerales antes de tener una célula real es realmente importante para comprender de qué tipo de entornos podría surgir la vida”, dijo Barge, la investigadora principal y el primera autora del nuevo estudio, publicado en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences.

“Además, investigar cómo cosas como la atmósfera, el océano y los minerales en los respiraderos impactan en todo esto  puede ayudar a comprender la probabilidad de que esto haya ocurrido en otro planeta”, explicó.

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Barge (izquierda) y Flores (derecha) son las responsables del experimento (NASA)

Los respiraderos hidrotermales se pueden considerar como las chimeneas del núcleo de la tierra que liberan el fluido calentado por debajo de la corteza terrestre. Cuando este fluido se mezcla con el agua de mar, crean condiciones inestables que son necesarias para que la vida se forme y se desarrolle.

Estas áreas oscuras y cálidas podrían ser la clave para comprender cómo se puede encontrar la vida en rincones oscuros similares de nuestro cosmos.

“Si tenemos estos respiraderos hidrotermales aquí en la Tierra, posiblemente ocurran reacciones similares en otros planetas”, dijo Erika Flores, coautora del nuevo estudio junto con Barge y que trabajó con ella en el laboratorio de la NASA. El equipo construyó sus falsos suelos oceánicos utilizando materiales que se encontraron comúnmente en los primeros océanos de la Tierra.

Calentaron una mezcla de agua y de moléculas precursoras a 70ºC y ajustaron el pH para imitar el ambiente alcalino de las áreas cercanas a los respiraderos hidrotermales. También eliminaron el oxígeno porque, a diferencia de los océanos de la Tierra de hoy, el océano antiguo tenía muy poco oxígeno.

También agregaron un ingrediente clave: hidróxido de hierro mineral, u “óxido verde”, que era abundante en la Tierra primitiva. Este óxido reaccionó con pequeñas cantidades de oxígeno que el equipo inyectó en la solución, produciendo el aminoácido alanina y el alfa hidroxiácido lactato.

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(NASA)

Al entender exactamente cómo se forman los aminoácidos en estas condiciones intensas, los científicos podrán comprender cómo se ha formado o podría formarse la vida en otros planetas.

“Todavía no tenemos evidencia concreta de vida en otros lugares”, dijo Barge. “Pero comprender las condiciones que se requieren para el origen de la vida puede ayudar a reducir los lugares donde creemos que la vida podría existir”.

 

fuente NASA

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