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La fusión de estrellas de neutrones bañó de metales preciosos al Sistema Solar

Los científicos creen que encontraron vestigios de un antiguo choque de estrella de neutrones que inundó de elementos pesados a nuestro Sistema Solar.
(NASA)

Antes de que se formaran los planetas de nuestro Sistema Solar o que el Sol se encendiera y empezara a brillar, otras dos estrellas tuvieron que morir. Su muerte y su posterior colisión sembrarían nuestro espacio en el Universo con muchos de los materiales pesados ​​necesarios para la vida en la Tierra. Ahora, 4,600 millones de años después, los astrónomos están reuniendo la historia de estas estrellas muertas.

Los investigadores Imre Bartos y Szabolcs Márka estudiaron diferentes formas de crear los elementos pesados ​​en cuestión -ya sea por estrellas en explosión o colisiones violentas entre estrellas- junto con la frecuencia con la que ocurrieron esos fenómenos, y cuándo se produjeron por primera vez los elementos en nuestro Sistema Solar. Los especialistas publicaron sus resultados en la revista Nature.

La gran mayoría del universo se compone de sólo dos elementos: el hidrógeno y el helio. Las estrellas crean los demás elementos del universo en sus núcleos de fusión nuclear. Se detienen cuando alcanzan el elemento de hierro, el número 26 en el orden de la tabla periódica (los elementos se organizan desde los más ligeros, con el menor número de protones, hasta los más pesados, con más).

Después de eso, todo lo que tenemos proviene de procesos más exóticos o extremos, como la explosión de una estrella al final de su vida, o la dramática colisión de una estrella con otra. El primero es mucho más común que el segundo, al menos cuando hablamos de estrellas de neutrones.

(LIGO)

Las fusiones de estrellas de neutrones ocurren sólo unas pocas veces por millón de años en nuestra galaxia (aunque a veces las rastreamos incluso más lejos a través de las ondas gravitacionales). En contraste, una nueva supernova explota unas cuantas veces por siglo en algún lugar de la Vía Láctea. Bartos y Márka observaron estas tasas y las compararon con las edades de los materiales que midieron desde nuestro Sistema Solar.

Específicamente observaron los meteoritos, que los astrónomos ven como los bloques de construcción del Sistema Solar. Estas rocas espaciales han pasado los últimos miles de millones de años flotando en el espacio. Mientras tanto, los materiales en la Tierra se han procesado, fundido y reformado en gran medida, lo que confunde al reloj cósmico de donde se formaron originalmente sus elementos. Por lo tanto, los meteoritos llevan una historia de hasta dónde se formaron los elementos que forman nuestro Sistema Solar, y resulta que pasaron unos 80 millones de años antes de que se formara nuestro planeta.

(Nature)

Luego, los investigadores realizaron simulaciones de la evolución de la Vía Láctea, probando diferentes historias de fusiones de estrellas de neutrones y cómo afectarían la composición de nuestro Sistema Solar actual. Encontraron que una sola fusión de estrellas de neutrones podría haber depositado una cantidad sustancial de los elementos pesados ​​que tenemos hoy al explotar a menos de 1,000 años luz de la nube de polvo que algún día se convertiría en nuestro Sistema Solar.