Uno de los logros astronómicos más importantes de nuestra generación está a punto de llegar al punto culminante. En las próximas horas, la sonda espacial Rosetta soltará al robot Philae sobre la superficie de un cometa.

¿Por qué la misión de Rosetta es tan importante?

La sonda fue lanzada hace diez años por la ESA (Agencia Espacial Europea, por sus siglas en inglés). Hasta ahora nos ha dado algunas de las imágenes espaciales más memorables de nuestros tiempos, ha entrado en estado de hibernación y despertado para prepararse a cumplir una de las hazañas más ambiciosas de la historia de la exploración espacial: aterrizar en un cometa.

El hecho de que un objeto construido por la humanidad alcance un cometa es ya bastante significativo. Pero las posibilidades que despierta y las puertas que podría abrir para el futuro de la ciencia son inconmensurables. En primer lugar, Philae, el robot-laboratorio que viaja a bordo de Rosetta estudiará la composición y el núcleo del cometa para averiguar si tiene la misma composición de  los bloques que formaron los planetas hace 4 mil millones de años. De manera que esta misión podrá decirnos mucho sobre el origen de nuestro Sistema Solar.

Selfie de Rosetta
Una selfie de Rosetta a 16 km del cometa

Otra de las investigaciones que llevará a cabo Philae se encuentra relacionada con el origen de la vida. Existe una hipótesis que sugiere que el agua llegó a la Tierra gracias al choque de varios cometas, por lo que el robot-laboratorio comparará la composición del agua del océano con lo que se encuentre en el cometa. De la misma manera, indagará sobre la composición de la superficie para determinar si la materia orgánica también llegó al planeta gracias a los cometas.

Rosetta marcará un hito en la historia de la investigación espacial, pues trabajará con algunos de los mayores cuestionamientos científicos de todos los tiempos: ¿de dónde viene la vida y cómo se formó el Sistema Solar?

¿Qué es exactamente lo que pasará?

Después de viajar durante 31 meses y salir de su estado de hibernación el 20 de enero de este año, Rosetta esperó el paso del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko y comenzó a orbitar a su alrededor. Se eligió a este comenta porque no ha pasado cerca del Sol y potencialmente se encuentra incontaminado, como un viajero que nos trae noticias de hace 4 mil millones de años.

Si la misión tiene éxito, Philae aterrizará en la zona conocida como “J”, una planicie que estará bien iluminada desde la perspectiva de Rosetta al momento de intentar la maniobra. Philae es un robot-laboratorio del tamaño de una hielera con un peso de 100 kg. Conforme descienda el robot, irá tomando fotos para realizar mediciones del campo magnético del cometa.

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Lugar elegido para el aterrizaje de Philae

Entre el momento en que Philae se desprenda de Rosetta y el momento de tocar la superficie pasarán unas siete horas. El mayor peligro consiste en que el cometa no tenga la suficiente fuerza gravitatoria como para retener al robot, y éste rebote y se pierda. Existe un gran riesgo, sin duda alguna, pero si la hazaña se realiza, casi podríamos decir que estaremos ante una nueva era en lo que se refiere a la investigación científica.

Para entender lo que significa la misión de Rosetta, la ESA produjo un cortometraje de ciencia ficción futurista titulado Ambition, en el que aparece el actor Aidan Gillan (conocido por Game of Thrones) y la actriz Aisling Franciosi.

¿Cómo verlo en vivo?

Se planea que mañana 12 de noviembre Philae aterrice sobre la superficie del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko. Si no quieres perderte este momento histórico para la humanidad, puedes seguir el evento en vivo desde el streaming oficial de la ESA.

La transmisión ya ha comenzado con los preparativos de la agencia, aunque será hasta a las 3:00 de la mañana (hora del centro de México) cuando el robot Philae se desacople de la sonda Rosetta, para iniciar así el descenso. El momento crítico llegará alrededor de las 10:00 de la mañana, cuando por primera vez un objeto construido por la humanidad logre posarse sobre un cometa.

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Actualización (12/11/2014 – 10:08 hrs): La cuenta de Twitter del robot Philae (sí, también tiene una) ya confirmó el aterrizaje .

Actualización (12/11/2014 – 10:06 hrs): ¡Histórico! Por primera vez la humanidad logra aterrizar en un cometa.

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Actualización (12/11/2014 – 9:45 hrs): Todo listo. A esperar la confirmación del aterrizaje.

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Actualización (12/11/2014 – 8:54 hrs): Fotografía del robot Philae tomada con la cámara OSIRIS a bordo de la sonda Rosetta.

Actualización (12/11/2014 – 8:18 hrs): ¡Primera imagen del robot Philae rumbo al cometa 67/P! La foto fue tomada justo después de la separación de Rosetta.

Actualización (12/11/2014 – 6:25 hrs): La ESA publicó un video en el que resumen todo lo que ha pasado con la misión Rosetta en el día.

Actualización (12/11/2014 – 5:09 hrs): Se establece contacto con Philae, comienza el descenso sobre la superficie del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko.

Actualización (12/11/2014 – 4:09 hrs): Foto de la sala de control de la ESA al momento de la separación de Philae.

Actualización (12/11/2014 – 3:05 hrs): El primer gran objetivo se hoy se ha cumplido, el robot Philae se ha separado exitosamente de la nave Rosetta. Se estima que el descenso sobre el cometa tardará unas 7 horas.

fuente ESA

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