Encuentran océano subterraneo en Encélado, la luna de Saturno

La sexta y más grande luna de Saturno ocultaba un océano que quedó al descubierto gracias a imágenes en infrarrojo.
Imágenes infrarrojas del océano debajo de Encélado, la luna de Saturno (NASA)

En 2017 la NASA encontró las primeras evidencias de que la Encélado, la sexta y más grande luna de Saturno, podría albergar vida. Hoy, el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA dio a conocer imágenes que revelan que debajo de la superficie polar de Encélado hay un océano.

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La NASA construyó nuevas imágenes recopilando los datos del espectrómetro de mapeo visible e infrarrojo de la misión Cassini (VIMS), quien recolectó la luz reflejada en Saturno, sus anillos y satélites, y los separó por longitudes de onda para que los científicos pudieran conocer mejor la composición del material que la refleja.

Luego de 13 años de observaciones de la sonda Cassini, los científicos lograron crear un mosaico de imágenes infrarrojas que muestran que debajo de la superficie lunar existen “enormes columnas de granos de hielo y vapor” provenientes de su océano líquido interior.

El nuevo mapa espectral muestra que las señales infrarrojas se correlacionan claramente con esa actividad geológica, que se ve fácilmente en el polo sur. Ahí es donde la llamada “franja de tigre” rompe el hielo y el vapor del océano interior. Pero algunas de las mismas características infrarrojas también aparecen en el hemisferio norte.

“El infrarrojo nos muestra que la superficie del polo sur es joven, lo cual no es una sorpresa porque sabíamos de los chorros que arrojan material helado allí”, dijo en un comunicado Gabriel Tobie, científico del VIMS de la Universidad de Nantes en Francia y coautor de la nueva investigación publicada en Icarus.

Esto podría indicar que una gran región del hemisferio norte parece también joven y probablemente estuvo activa no hace mucho tiempo, en líneas de tiempo geológicas.