Descubrimiento de tres exoplanetas podría desentrañar los misterios de la formación planetaria

El descubrimiento de estos exoplanetas hecho por el satélite TESS del a NASA podría desentrañar los misterios de la formación de los planetas.
(Foto: NASA)

Tres exoplanetas recientemente descubiertos podrían ayudar a los investigadores a redefinir la línea inestable entre los planetas rocosos y gaseosos, según las nuevas observaciones del Satélite de Estudio de Exoplanetas en Tránsito (TESS por sus siglas en inglés) de la NASA. TESS, que marca su primer año de operaciones este mes, divisó al trío de planetas a unos 73 años luz de la Tierra. Los exoplanetas son de un tipo que no existe en nuestro Sistema Solar, ya que son tienen un tamaño oscila entre Tierra y Neptuno.

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Eso hace que el sistema compacto, conocido como TOI-270, sea una buena apuesta para responder preguntas sobre cómo se forman tales “súper Tierras” o “mini-Neptunos”. Es decir, resolver los enigmas de la formación planetaria. El sistema está dentro del alcance de los telescopios terrestres y los instrumentos de órbita que se lanzarán pronto, como el James Webb Space Telescope (JWST) de la NASA. “Este será uno de los sistemas clave para que JWST estudie”, dijo Michaël Gillon, de la Universidad de Lieja en Bélgica, que está siguiendo el descubrimiento de TESS.

TESS (Foto: NASA)

Como pasara con el satélite, Kepler, TESS detecta los planetas cuando pasan frente a su estrella local y hacen que su brillo disminuya. Pero donde Kepler descubrió más de 2,300 exoplanetas confirmados que miraban a un campo estelar distante, TESS tiene como objetivo encontrar candidatos más cercanos al Sistema Solar que estén listos para un estudio posterior. A mitad de su misión principal de 2 años, TESS ha encontrado 24 exoplanetas confirmados. Novecientos candidatos más esperan estudios de seguimiento, dice la subdirectora de ciencia de TESS, Sara Seager, del Instituto de Tecnología de Massachusetts (MIT) en Cambridge. “Estamos esperando miles”, afirma.

Pero el Objeto de Interés de TESS (TOI por sus siglas en inglés), 270, es un hallazgo raro. “Es un laboratorio perfecto”, dice Maximilian Günther del MIT, autor principal del artículo que describe el sistema, publicado hoy en Nature Astronomy. Los científicos planetarios tienen teorías separadas que describen la formación de los planetas rocosos internos de nuestro Sistema Solar y los gigantes de gas externos, pero tiene complicaciones para explicar el origen de estos planetas medianos alrededor de otras estrellas. “Todavía no entendemos cómo se forman estas sub-neptunos y súper-Tierras”, explica Günther.

(Foto: NASA)

Una teoría sugiere que estos dos tipos de planetas medianos se forman por el mismo proceso, excepto que las súper-Tierras rocosas han tenido sus atmósferas destruidas por sus estrellas. Pero eso no puede explicar una brecha desconcertante observada por Kepler: hay muy pocos planetas con tamaños entre 1.5 y 2 radios terrestres. Eso sugiere procesos de formación separados para super-Tierras y mini-Neptunos. TOI-270, con un planeta a 1.25 radios de la Tierra y los otros dos tienen 2.13 y 2.42 respectivamente. “Solo hay un puñado de sistemas que muestran estos dos tipos de planetas que abarcan la brecha del radio, y ninguno alrededor de las estrellas es tan brillante”, dice. Si otras observaciones encuentran que los tres son similares, eso sugiere que se formaron de la misma manera. Si el más interno es distinto, eso soporta dos procesos de formación diferentes.

TESS, que observa una franja de cielo de 90 ° durante casi un mes antes de pasar a la siguiente franja, ha encontrado algo más que exoplanetas. Ha capturado cometas previamente desconocidos en nuestro Sistema Solar y exocometas alrededor de Beta Pictoris, a 63 años luz de distancia. También ha descubierto una docena de supernovas, a veces capturando la evolución de la explosión cósmica durante días o semanas, proporcionando datos valiosos para los astrónomos. Y ha detectado unas 800 erupciones estelares alrededor de otras estrellas, similares a las tormentas solares en nuestro sol que causan problemas electromagnéticos en la Tierra. Al buscar planetas potencialmente habitables alrededor de otras estrellas, es clave comprender el comportamiento de las fulguraciones de las estrellas.