El impresionante fenómeno espacial pudo ser contemplado a simple vista durante 18 meses.

Hace 20 años, casi de manera simultánea, el ingeniero espacial Alan Hale y el astrónomo amateur Thomas Bopp, descubrieron por separado al famoso cometa Hale-Bopp.

Hale, ingeniero del Jet Propulsion Laboratory de la NASA, había sido un entusiasta de la astronomía durante años, contando con equipo semiprofesional para realizar búsquedas sistemáticas de cometas en sus ratos libres. En contraste, Bopp era un contratista que, en una visita a un amigo, descubrió por accidente el cometa. A pesar de las diferencias y circunstancias, sus nombres quedaron unidos por encontrar al más importante cometa del siglo XX.

Desde su descubrimiento el cometa cobró relevancia por ser inusualmente brillante, por lo que la comunidad científica comenzó a especular sobre el impresionante fenómeno que representaría cuando pasara cerca de la Tierra, comparándolo con el Gran Cometa de 1811.

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El Hale-Bopp superó las predicciones cuando, el 1 de abril de 1997, pasó en su punto más cercano a la Tierra y ofreció uno de los más grandes espectáculos naturales de todos los tiempos. Durante 18 meses, desde mayo de 1996 y hasta septiembre de 1997, el también llamado “gran cometa de 1997” pudo verse a simple vista por las noches, mostrando su impresionante cola entre blanquecina y azul.

En ese entonces Internet apenas comenzaba a masificarse, aun así fue una de las noticias más comentadas en la red y todo un fenómeno entre la comunidad científica. Lamentablemente, también muchas mentiras se unificaron alrededor de el Hale-Bopp, la más recordada fue el suicidio masivo de la secta Heaven’s Gate, cuyos seguidores aseguraban que el cometa era una nave espacial que los llevaría al paraíso si morían justo en el momento en el que el cometa pasó cerca de la Tierra.

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Después de su paso por nuestro planeta, el cometa dejó tras de sí todo un conjunto de descubrimientos científicos, lo cual era de esperar si tomamos en cuenta de que fue el fenómeno de su tipo más analizado de la historia. Por ejemplo, se descubrió que la cola del cometa estaba compuesta por sodio en átomos neutros, además la presencia de grandes cantidades de deuterio impulsó la teoría de que el agua pudo llegar a la Tierra por medio de un cometa. 

El cometa también dejó su buena ración de homenajes por parte de la cultura popular, incluyendo decenas de canciones, y un episodio de Los Simpson (El cometa de Bart) que se emitió poco antes de la llegada del Hale-Bopp. ¿Recuerdan todo lo que se decía en los noventa sobre el cometa?

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