Un raro y gigantesco agujero de ozono se abrió sobre el Ártico

Las bajas temperaturas y un fuerte vórtice polar permitieron que los químicos royeran la capa protectora de ozono en el norte.

Los científicos identificaron un gigantesco agujero de ozono sobre los cielos del Ártico y creen que es muy posible que sea el más grande registrado, tanto que compite con el que se forma en el hemisferio sur cada año.

Fuente: NASA Ozone Watch

Los niveles récord de ozono se extienden actualmente en gran parte del Ártico central, cubriendo un área aproximadamente tres veces el tamaño de Groenlandia. El agujero no amenaza la salud de las personas, y probablemente se romperá en las próximas semanas. Pero es un fenómeno atmosférico extraordinario que pasará a los libros de registro.

“Desde mi punto de vista, esta es la primera vez que puedes hablar sobre un verdadero agujero de ozono en el Ártico”, dice Martin Dameris, un científico atmosférico en el Centro Aeroespacial Alemán en Oberpfaffenhofen.

El ozono normalmente forma una capa protectora en la estratosfera, a unos 10 a 50 kilómetros del suelo, donde protege la vida de la radiación ultravioleta solar. Pero cada año en el invierno antártico, las temperaturas frías permiten que las nubes de gran altitud se unan por encima del Polo Sur. Los productos químicos, incluidos el cloro y el bromo, que provienen de refrigerantes y otras fuentes industriales, desencadenan reacciones en las superficies de esas nubes que eliminan la capa de ozono.

“El agujero de ozono antártico se forma todos los años porque las temperaturas invernales en el área caen en picada, permitiendo que se formen nubes a gran altitud. Estas condiciones son mucho más raras en el Ártico, que tiene temperaturas más variables y generalmente no está preparado para el agotamiento del ozono”, dice Jens-Uwe Grooß, un científico atmosférico en el Centro de Investigación Juelich en Alemania.

Pero este año, poderosos vientos del oeste fluyeron alrededor del Polo Norte y atraparon aire frío dentro de un “vórtice polar”. Había más aire frío sobre el Ártico que en cualquier invierno registrado desde 1979, dice Markus Rex, científico atmosférico del Instituto Alfred Wegener en Potsdam, Alemania. En las temperaturas frías, se formaron las nubes a gran altitud y comenzaron las reacciones de destrucción del ozono.

Los investigadores miden los niveles de ozono liberando globos meteorológicos de las estaciones de observación alrededor del Ártico (incluido el rompehielos Polarstern, que se congela en hielo marino para una expedición de un año). A fines de marzo, estos globos midieron una caída del 90% en el ozono a una altitud de 18 kilómetros, que está justo en el corazón de la capa de ozono. Donde los globos normalmente medirían alrededor de 3.5 partes por millón de ozono, registraron solo alrededor de 0.3 partes por millón, dice Rex. “Eso supera cualquier pérdida de ozono que hayamos visto en el pasado”, señala.

El Ártico experimentó un agotamiento del ozono en 1997 y en 2011, pero la pérdida de este año parece estar en camino de superarlos.

“Tenemos al menos tanta pérdida como en 2011, y hay algunos indicios de que podría ser más que 2011”, dijo a la revista Nature Gloria Manney, científica atmosférica de NorthWest Research Associates en Socorro, Nuevo México. Ella trabaja con un instrumento satelital de la NASA que mide el cloro en la atmósfera, y dice que todavía hay bastante cloro disponible para agotar el ozono en los próximos días.