Encuentran fósil intacto de una Hormiga del Infierno de 99 millones de años de antigüedad

El aterrador insecto atrapaba a sus presas usando su abdomen y mandíbulas.
(NJIT/CAS/University of Rennes)

Científicos del Instituto de Tecnología de Nueva Jersey (NJIT), la Academia de Ciencias de China (CAS) y la Universidad de Rennes, Francia, descubrieron el fósil de una Hormiga del Infierno prácticamente intacto. El extraño espécimen se conservó dentro de una masa de ámbar a la Jurassic Park, y data de hace 99 millones de años. Es la primera vez que se descubre un fósil tan bien preservado de esta prehistórica especie, y permitirá entender más sobre este raro insecto.

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El fósil conservó a la Hormiga del Infierno atrapando a una presa en su posición de ataque, y confirmó lo que los investigadores habían especulado a cerca de esta especie: la hormiga, cuyo nombre científico es Ceratomyrmex ellenbergeri, tenía la habilidad única de mover sus mandíbulas de forma vertical, a diferencia de todas las hormigas que existen hoy en día.

Esto le permitía hacer uso de una garra que salía de su abdomen para sujetar a sus desafortunadas presas, haciendo presión entre su apéndice y su mandíbula superior. Lo cierto es que todo un hallazgo que la hormiga haya sido fosilizada mientras cazaba a una presa en su peculiar posición:

“Como paleontólogos especulamos sobre la función de antiguas adaptaciones utilizando la evidencia disponible, pero ver a un depredador extinto capturado en el momento de cazar a su presa es invaluable” explicó Phillip Barden del NJIT.

La especie es tan solo uno de los dos casos de animales conocidos que capturan a sus presas usando sus mandíbulas y su abdomen, apuntan los científicos en su investigación publicada en Current Biology.

(Current Biology)

Las hormigas del infierno fueron descubiertas en fósiles hace unos cien años, pero los misterios que rodean a la especie especie aún están por resolverse. “Ha sido un misterio por qué estos animales extintos son tan distintos a las hormigas que tenemos hoy en día” dijo Barden.

“Este fósil revela el mecanismo detrás de lo que nosotros llamamos un ‘experimento evolutivo’, y aunque hemos encontrado múltiples experimentos de este tipo en otros fósiles, usualmente no tenemos un retrato completo de la ruta evolutiva que les dio origen.”

Hasta el momento se han identificado 16 especies de hormigas del infierno, y para nuestra sorpresa, este aterrador depredador es el ancestro de las hormigas de hoy en día. Hace 20 millones de años desaparecieron de la faz de la Tierra, pero los científicos no han podido descubrir qué causó su extinción.