El Vegetable Production System  (cuyo nombre abreviado es, cómo no, VEGGIE) es el proyecto de la NASA para hacer crecer lechugas en el espacio. VEGGIE es una especie de set que se enviará este diciembre para explorar la posibilidad de cultivar legumbres fuera de la atmósfera.

Con estaciones espaciales establecidas a largo plazo, como la Estación Espacial Internacional (ISS, por sus siglas en inglés), se vuelve indispensable buscar fuentes de alimentación renovable. Por cada 500 gramos de comida que llegan a la ISS, se gastan alrededor de 10,000 dólares. VEGGIE pretende explorar las posibilidades del cultivo en el espacio, como una solución inmediata para la alimentación de los astronautas y con enormes posibilidades a largo plazo para toda la humanidad.

VEGGIE es un paquete con 7.2 kilogramos de peso que ocupa un tamaño de almacenamiento de 0.02 metros cúbicos. Cuando se despliega, ocupa 0.11 metros y requiere 115 Watts de energía para funcionar. En su interior, guarda varios brotes de lechuga romana (también conocida como escarola) y una fuente de luz LED roja para hacerlos crecer. Se planea que después de 28 días las lechugas estarían listas para comer. Existe cierta preocupación por la posibilidad del desarrollo de microorganismos desconocidos en las lechugas, por ello, antes de que los astronautas las consuman, serán sometidas a rigurosas pruebas.

Veggie3

Varios estudios previos prueban que la gravedad cero no afecta el crecimiento de vegetales, aunque VEGGIE es el primer intento que se lleva a cabo realmente fuera de la atmósfera. De tener éxito, el proyecto ahorraría millones de dólares en el mantenimiento de la ISS, además de que será el principio para la creación de huertos espaciales.

Por otro lado, se ha comprobado que el cuidado de plantas tiene propiedades terapéuticas. De acuerdo a la Sociedad de Horticultura de Nueva York, quienes han llevado varios proyectos de terapia de cultivo con presos de la Isla Rikers desde 1989, la lista de beneficios es muy amplia;

“Reducción del estrés, mejora del humor, alivio de la depresión, desarrollo social y rehabilitación mental y física.”

Veggie4

Al igual que los presos, los astronautas suelen estar sometidos a situaciones de mucho estrés. Por lo que VEGGIE puede ser una terapia productiva que les ayude a manejar las condiciones adversas.

Finalmente, si VEGGIE tiene éxito, puede ser el principio para una producción masificada e intensa de alimentos fuera de la atmósfera terrestre. Si las condiciones climáticas llegan a una situación crítica en un futuro no tan lejano, necesitaremos soluciones como ésta para enfrentar la crisis de alimentación que resultaría de ello.

temas