Los neandertales pudieron extinguirse por una disminución en su tasa de fertilidad

Un nuevo estudio reveló que los neandertales no sólo se extinguieron por cruentas batallas con los homo sapiens.
(NMNH / Shanidar)

Un estudio reciente explica que los neandertales podrían haberse extinguido debido a una leve caída en sus tasas de fertilidad. El último de los neandertales, los parientes más cercanos y extintos de los humanos modernos, desapareció de Europa hace unos 40,000 años. Hasta ahora, investigaciones anteriores estimaron que en su punto más alto, la población neandertal total en Europa y Asia era bastante pequeña (un total de 70,000).

Durante años, los científicos han debatido si la dispersión de los humanos modernos en todo el mundo ayudó a matar a los neandertales, ya sea directamente a través del conflicto o indirectamente comopor medio de la propagación de alguna enfermedad.

De acuerdo con Silvana Condemi –paleoantropóloga en Aix-Marsella Universidad de Marsella, Francia:

“La desaparición de la población neandertal es un tema emocionante. Durante mucho tiempo, se pensó que el Homo sapiens simplemente había matado a los neandertales. Hoy, gracias a los resultados de un análisis genético, sabemos que los encuentros entre los neandertales y los sapiens no siempre fueron tan crueles, y que el entrecruzamiento tuvo lugar, incluso los humanos de hoy tienen genes de origen neandertal”.

La investigadora explica que en lugar de investigar por qué desaparecieron los neandertales, buscaron el cómo. Específicamente, los científicos generaron modelos informáticos que exploraron cómo las poblaciones de neandertales podrían disminuir y extinguirse con el tiempo en respuesta a diversos factores, como la guerra, las epidemias y la reducción de la fertilidad o las tasas de supervivencia entre hombres y mujeres de diferentes edades.

En entrevista para Live Science, Condemi declara:

“Muy rápido encontramos algo inesperado: esta desaparición, que ocurrió durante un periodo muy largo, no se puede explicar por un evento catastrófico”.

Y es que los modelos informáticos que asumieron que los humanos modernos mataron a los neandertales a través de la guerra o las epidemias encontraron que estos factores los habrían llevado a la extinción mucho más rápido que de los 4,000 a los 10,000 años durante el periodo en el que convivieron con los humanos modernos. En cambio, los científicos descubrieron que la extinción del Neanderthal era posible dentro de 10,000 años con una disminución de 2.7% en las tasas de fertilidad de las mujeres jóvenes y dentro de 4,000 años con una disminución de 8% en las tasas de fertilidad en este mismo grupo.

Para Condemi:

“La desaparición de los neandertales se debió probablemente a un ligero descenso en la fertilidad entre las mujeres más jóvenes. Este es un fenómeno de alcance limitado que, con el tiempo, tuvo un impacto”.

¿Qué ocasiono esta disminución de fertilidad?

Una variedad de factores podría haber reducido estas tasas de fertilidad pues los neandertales desaparecieron durante una época de cambio climático y las fluctuaciones podrían haber conducido a una leve disminución en los alimentos, y al mismo tiempo podrían explicar la reducción de la fertilidad ya que, como explica Condemi:

“Los embarazos entre madres jóvenes primerizas son, en promedio, más riesgosos que los embarazos segundos o posteriores. Un mínimo de calorías es esencial para el mantenimiento del embarazo, y una reducción de los alimentos, y por lo tanto de las calorías, es perjudicial para el embarazo”

Condemi señala, finalmente, que el trabajo previo sugería que con los humanos modernos si el número promedio de nacimientos cae a un nivel de 1.3 entre las mujeres del mundo, nuestra especie desaparecería en 300 años.