Murió Russell Kirsch, creador del pixel y de la primera imágen digital, a los 91 años

En 1957, Russel se convirtió en la primera persona en digitalizar una imagen.
(Foto: Getty Images)

La ciencia y la informática están de luto. Se fue de nuestro plano existencial Russell Kirsch a los 91 años. Fue el científico informático al que le debemos el pixel y las imágenes digitales, gracias a que un buen día de 1957 llevó a su trabajo una fotografía de su bebé e hizo más que magia con ella.

Russell Kirsch trabajaba en el Instituto Nacional de Estándares (conocido actualmente como NIST). Según narra el Washington Post, Russell era una de las pocas personas que tenía autorización para experimentar en la Computadora Automática Electrónica de Normas, o SEAC, que fue la primera computadora programable de los Estados Unidos. Era una máquina enorme que ocupaba toda una habitación y era utilizaba para realizar registros contables y hasta cálculos relacionados con bombas de hidrógeno. Russell bien pudo haber utilizado la SEAC para hacer cálculos mortales, como él mismo bromeaba, pero por el bien de la humanidad imaginó un mejor uso para la computadora. Él se preguntaba “¿qué pasaría si las computadoras pudieran ver el mundo de la forma en que lo hacemos nosotros?”, y entonces puso manos a la obra y tomó una tierna fotografía de su bebé.

(Foto: National Institute of Standards and Technology Digital Archives)

Como la foto de su hijo contenía más información de la que podía procesar la SEAC, la recortó e introdujo la foto a través de un escáner y un programa que él y otros colegas desarrollaron juntos. La fotografía se convirtió en una imagen de 176 píxeles por 176 píxeles, con un diminuto tamaño de 5×5. Ahora cualquier teléfono puede capturar imágenes que opacarían la de Russel, pero nadie más que él pudo presumir que realizó la primera imagen digital.

La fotografía del bebé de Russell fue catalogada por la revista Life como una de las “100 fotografías que cambiaron el mundo”, y según el NIST, fue el origen de las imágenes por satélite, los códigos de barras y la fotografía digital, entre otras cosas.

Russell Kirsch nació el 20 de junio de 1929 en Nueva York, y estudió ingeniería eléctrica en la Universidad de Nueva York en 1950. En 1952 obtuvo una maestría en ciencias de la ingeniería y física en la Universidad de Harvard.

Según pudo confirmar su hijo, la causa de muerte de Kirsch fue por demencia frontotemporal.