Descubren la razón por la que hay hielo en las montañas de Plutón

Plutón tiene una capa de hielo en un lugar donde las temperaturas son más cálidas. ¿No debería ser al revés?
(NASA)

Recientemente se descubrieron capas de hielo de metano en una región de Plutón que es, más bien, cálida. Puede que, finalmente, los científicos tengan una respuesta a ese fenómeno en la oscura región del planeta conocida como Cthulhu Regio.

La sonda New Horizons descubrió una región montañosa en Plutón que está cubierta de hielo y escarcha. Eso es normal en la Tierra, donde la temperatura disminuye con la altitud y es por eso que tenemos montañas nevadas. Sin embargo, en Plutón es al revés: la radiación solar hace que las partes altas de ese planeta se calienten más y la temperatura atmosférica es varios grados mayor que la superficie. Entonces, ¿por qué hay hielo?

Plutón visto con datos de la sonda New Horizons en 2015, con un close-up de la cadena montañosa de Pigafetta. (Imagen: NASA)

Un grupo de investigadores del Centre National de la Recherche Scientifique en Francia publicaron un estudio donde abordan esa pregunta: Las nubes ecuatoriales en Plutón están cubiertas de escarcha de metano que resulta de un proceso atmosférico único. 

Plutón está cubierto por numerosos depósitos de metano, diluido en nitrógeno o en hielo. En la oscura región ecuatorial de Cthulhu, nieve brillante que contiene metano cubre las orillas y las paredes de los cráteres, así como la cima de las montañas. Esto les da un espectacular parecido con las cadenas montañosas nevadas de la Tierra. Sin embargo, el origen de estos depósitos seguía siendo un misterio”.

Del lado izquierdo, los picos nevados de Plutón, Pigafetta y Elcano. Del lado derecho, los Alpes en la Tierra.

Los científicos hicieron un modelo climático en 3D para hallar la razón detrás de la nieve en esas zonas. Así determinaron que el metano se concentra en la atmósfera de Plutón: solo en lo alto de las montañas existe metano suficiente para formar hielo. Y, como el planeta no tiene una atmósfera gruesa y aislante como la de la Tierra, se calienta en las partes altas por la radiación solar.

La presencia de metano en la atmósfera permite que este se sature, se condense y se congele directamente en las montañas sin formar nubes. En niveles más bajos, no hay escarcha de metano porque hay menos de ese gas. De esa manera no puede ocurrir la condensación.

“Plutón es uno de los mejores laboratorios naturales que tenemos para explorar los procesos físicos y dinámicos involucrados cuando los componentes, que normalmente pasan entre los estados sólido y gaseso, interatuan con una superficie planetaria”, dijo Bertrand. “El sobrevuelo de la sonda New Horizons reveló estos increíbles paisajes glaciales de los que seguimos aprendiendo”.