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El material sólido más antiguo encontrado en la Tierra es anterior al Sistema Solar

El meteorito Murchison contenía un material más antiguo que la Tierra y que el mismo Sistema Solar.
(Foto: United States Department of Energy)

Un estudio de la Universidad de Chicago, Estados Unidos, ha encontrado el material sólido más antiguo descubierto en el planeta Tierra. Y para su sorpresa los restos encontrados en el meteorito Murchison también son más antiguos que el mismo Sistema Solar. No es que muchos meteoritos que todavía circulan en el Sistema Solar no sean más antiguos que nuestro sistema, pero sí son raros de hallar, y mucho más en nuestro propio planeta. Según los investigadores este descubrimiento podría servir para arrojar luz sobre la manera en que se formaron las estrellas y los astros en la Vía Láctea hace 7 mil millones de años.

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El estudio de la Universidad de Chicago liderado por Philipp Heck, curador del Museo de Historia Natural de esa casa de estudios, analizó los restos del meteorito Murchison. Esta roca espacial de unos cien kilogramos que se estrelló contra Murchison, Australia en septiembre de 1969. En los noventa se hicieron varios estudios con la roca, pero no se sabía que estábamos ante un material más antiguo que nuestro Sistema Solar.

Para su estudio los investigadores utilizaron y espectrometría de masas de iones secundarios y espectrometría de masas de gas noble, bañando con rayos cósmicos los restos del meteorito buscando dejar una marca en los granos de carburo de silicio de la roca.

“Algunos de estos rayos cósmicos interactúan con la materia y forman nuevos elementos. Mientras más se expongan, más elementos se formarán. Me gusta comparar este proceso con poner una cubeta bajo la lluvia. Asumiendo que la lluvia es constante, la cantidad de agua que se acumula en la cubeta te dice cuánto tiempo estuvo expuesta” comentó Phillipp Heck.

Se analizaron cuarenta granos en busca de -helio-3 y neón-21, las partículas que podrían indicar la edad del material. Algunas tenían al rededor de 5.5 mil millones de años de antigüedad, aunque la mayoría tenía entre 4.6 y 4.9 mil millones.

“Nuestraa hipóstesis es que la mayoría de esos granos, que tienen entre 4.6 y 4.9 mil millones de años, ,se formaron durante un intenso período de formación de estrellas. Hubo un tiempo antes del comienzo del Sistema Solar en que más estrellas de lo normal se formaron.”

Este período de formación de estrellas tuvo que haber sucedido hace 7 mil millones de años, según los resultados del estudio. Y dado que los granos no pudieron haber sobrevivido a una supernova y a otros eventos cósmicos, infirieron que se condensaron en cúmulos, lo que debió protegerlos de alguna manera.